post

General Available. Het is de term die Microsoft hanteert voor producten die het stadium van publieke verkoop hebben bereikt. In veel gevallen gebruikt de reus uit Redmond alleen de afkorting GA om kenbaar te maken dat een product beschikbaar is of wanneer het verwacht het product beschikbaar te hebben. Afgelopen september vierde Microsoft en een select groepje leveranciers feest, want na de nodige vertraging is Azure Stack nu écht GA geworden. Nieuws van dermate grote omvang dat een serieus aantal sessies op Microsoft Ignite in het teken stond van Azure Stack.


Azure Stack is als product gelijktijdig simpel en complex. Simpel omdat het een deel van de functionaliteiten van Azure on-premise brengt. Complex omdat de software alleen mag draaien op een speciaal gecertificeerd platform (hard- en software). Dit is nodig om een zo betrouwbaar en gelijkwaardig mogelijke oplossing voor de gebruiker te bieden. En naadloze integratie tussen Cloud en on-premise mogelijk te maken. Het resultaat is dat niet zomaar iedereen even Azure Stack op een server kan installeren via een iso-tje. De eisen van Microsoft zijn dermate streng dat tijdens de beta-fase alleen HP, Dell en Lenovo aan het eisenpakket van Microsoft konden voldoen. Alleen deze drie bedrijven konden/mochten dan ook Azure Stack aanbieden. Inmiddels zijn Cisco, Avanade en het Duitse Wortmann AG aan dit rijtje toegevoegd en de Chinese telecom- en netwerkgigant Huawei zit in de pijplijn om numero zeven te worden.

Zoek de verschillen

Hoewel Microsoft er alles aan doet om de functionaliteit van iedere Azure Stack 100% identiek en Azure-compatibel  te maken, hebben de verschillende hardware-fabrikanten ieder zo hun eigen plannen met Azure Stack. Cisco probeert zich te onderscheiden op gebied van supportkwaliteit en performace.Het merk richt zich naar verwachting op de high-end markt: enterprise-klanten en datacenter dienstverleners. Lenovo mikt niet op een specifieke markt, maar probeert het verschil te maken door de beste prijs/kwaliteitverhouding te bieden. Dell en HP trachten de klant voor zich te winnen door integratie te bieden met hun eigen software-suites en bestaande on-premise oplossingen voor bijvoorbeeld backup, migratie van workloads en server management. Avanade is een verrassende naam in het lijstje, want deze firma is geen hardware fabrikant. Op Ignite ontdekte ik dat Avanade voor Azure Stack samenwerkt met QCT en dat QCT één van de fabrikanten is die hardware levert voor de Microsoft’s Azure Cloud. Geen kleine jongen dus. QCT en Avanade gaan de strijd met de concurrentie aan door o.a. een Azure Stack oplossing te bieden die zeer compact is (slechts 2U). De stack is hierdoor zeer mobiel, wat de toepassingsmogelijkheden vergroot. Daarnaast zal Avanade zich storten op het voorzien in de migratie/onboarding van workloads op Azure Stack. De manier waarop de Azure Stack van Huawei zich zal onderscheiden van de concurrentie is momenteel nog niet (publiekelijk) bekend. Door de gigantische omvang van dit bedrijf moet hun besluit om zich in de Stack-strijd te mengen niet worden onderschat. Het ligt uiteraard wel voor de hand dat Huawei zich niet op de laatste plaats op thuismarkt China zal richten.

Naast al het Amerikaanse en Chinese geweld, hebben onze oosterburen met Wortmann AG ook een Azure Stack leverancier in hun midden. Hoewel er niet veel informatie over te vinden valt, haalt deze firma 85% van haar omzet in eigen land. Waarschijnlijk zien zij voldoende afzetmarkt bij de grote Duitse multinationals. Wortmann AG heeft eigen backup- en beheer-software in haar assortiment, waarmee Azure Stack waarschijnlijk zal integreren.

Kat uit de boom kijken

Bij de aankondiging dat Azure Stack vanaf nu GA is, gaf Microsoft ook aan dat ze de eerst maanden focust op het realiseren van een install base en het stroomlijnen van de leveringen. Updates die de eerste tijd worden uitgebracht zijn gericht op stabiliteit en bug fixes en niet op het toevoegen van nieuwe functionaliteit. Ook komt er voorlopig geen mogelijkheid om een reeds aangeschafte Azure Stack te upgraden: wat je nu koopt is waar je het voorlopig mee moet doen. De verwachting is dat uitbreiden pas na Q2 2018 mogelijk zal zijn. Een belangrijk puntje om mee te nemen bij de capaciteitsplanning….(wat mogelijk is met de Azure Stack Calculator)

Er valt nog meer te zeggen over de eerste versie. Zo ben ik ervan overtuigd dat er, zoals in het verleden al bij meer Microsoft producten het geval is gewest, nog diverse bugs en kinderziektes naar voren gaan komen. Natuurlijk, er is al veel getest, maar echt nog niet alles. Het gaat wat dat betreft spannend worden de komende tijd. Niet op de laatste plaats omdat disaster recovery (DR) nog niet optimaal is voor Azure Stack. Als de Stack uitvalt dan zul je deze opnieuw moeten opbouwen of op een of andere manier je laatste config terugkrijgen. Dat gaat nog niet optimaal en vergt veel handwerk. Een extra uitdaging hierbij is dat je Azure Stack in veel gevallen juist zult inzetten voor specifieke workloads: gevoelige data of applicaties waarvoor veel performance nodig is. Een uitwijk naar Azure in de public cloud is dus vaak geen optie. Simpelweg een tweede Azure Stack ernaast zetten en synchroniseren werkt nog niet. En een active-active configuratie van twee Azure Stacks verdeeld over twee datacenters is ook (nog) niet mogelijk. Deze functionaliteit staat overigens wel op de roadmap voor “ergens in 2018”, maar dat kan dus ook pas december zijn.

Een ander aandachtspunt is de beschikbare functionaliteit. Lang niet alles wat je momenteel in Azure kunt doen is ook op Azure Stack mogelijk. Erg belangrijk om te weten wanneer je druk apps aan het ontwikkelen bent voor je nieuwe Stack. Onder andere functionaliteit op gebied van AI/machine learning wordt (nog) niet ondersteund op Azure Stack. Er is op dit moment het een en ander aan webapps beschikbaar, een keyvault, diverse (SQL-) databases, IaaS VM’s en Storage. De winst voor het hier en nu zit dan ook voornamelijk op het gebied van softwareontwikkeling, omdat snel nieuwe IaaS bouwblokken of webapplicaties kunnen worden uitgerold. Daarnaast biedt het een oplossing voor grote, complexe workloads die je niet in Azure wilt hebben omwille van performance. Je hebt immers minder last van latency. Daarbij blijft alle data gegarandeerd binnen de muren van je eigen datacenter, wat in sommige gevallen gewenst of vereist is. Last but not least kan het ook kostentechnisch aantrekkelijk zijn om in een Azure Stack te investeren. De kosten van dataverkeer van/naar Azure kunnen namelijk flink oplopen als je grote hoeveelheden data verwerkt.

Doe mij er maar eentje!

Mocht je de aanschaf van Azure Stack overwegen, dan heb ik nog een paar praktische tips voor je.

  1. Updaten #1
    Microsoft hanteert een simpele, maar strenge regel om te voorkomen dat je niet meegaat in alle updates die voor Azure Stack worden uitgebracht. Wat houdt de regel in? Loop je meer dan 3 maanden achter dan vervalt je support.
  2. Zorg voor samenwerking met je bestaande infrastructuur monitoring
  3. Zorg ervoor dat je Azure Stack opneemt in je huidige Server Management tooling.
    Dit kan bijvoorbeeld door custom images te gebruiken voor je IaaS bouwblokken.
  4. Mix and match de beheerders
    Net zoals de publieke Azure vraagt ook Azure Stack om een andere manier van ontwerp en beheer. Zorg dus voor een multidisciplinair team met kennis op gebied van storage, netwerken, Windows Server, powershell en security.
  5. Mag ik je diploma even zien?
    Wie een Azure Stack wil beheren, dient zich te laten scholen tot Azure Stack Operator. Zonder de juiste papieren mag je alleen toekijken.
  6. Updaten #2
    Updates komen op Azure Stack niet zomaar vanuit Microsoft aanwaaien, want automatische updates zijn nog niet inbegrepen. Als beheerder moet je dus zelf zorgen voor het downloaden en installeren van de updates. Hoe je dat precies doet leer je bij de onder #4 beschreven opleiding
  7. En dan nog dit…
    Azure Stack is geen DIY infrastructuur. Het is een appliance. Je kunt dus niet even onder de motorkap dat ene onhebbelijke dingetje fixen. Aan de andere kant is Azure Stack net zo open en flexibel als Azure. Je zit dus niet vast aan .NET of Windows Only. Azure Stack is een hybride cloud oplossing en daarmee dus niet direct bedoeld als vervanging voor je huidige VM-platform of oude serverpark.

Concurrentie en conclusie

Hoewel Microsoft op dit moment de enige partij is die (een deel van) de functionaliteit van haar publieke Cloud beschikbaar maakt in en integreert vanuit je eigen datacenter, zit de concurrentie natuurlijk niet stil. Zo werkt VMWare hard aan een oplossing waarbij je de AWS-cloud samen met een VM cluster in je eigen datacenter aan elkaar kan koppelen. De oplossing maakt hybride werken mogelijk. Hiermee heb je echter hooguit een hybride hypervisor oplossing (hyperconverged IaaS) maar geen volledig geïntegreerde cloud oplossing on-premise. En Google dan? Daarvan is het überhaupt niet de verwachting dat zij zich op de on-premise markt gaan begeven. Azure Stack zal naar verwachting meer te duchten hebben van oplossingen zoals Nutanix en Hypergrid die hun eigen Cloud-oplossing voor on-premise bieden. Hypergrid richt zich sterk op een hyperconverged manier van werken, waarbij je naar wens gebruik kunt maken van de lokaal beschikbare resources in de appliance of in 18 verschillende Public Clouds (waaronder Azure en AWS).

Gaat Azure Stack wereldwijd voor een schokgolf zorgen in datacenters? In de huidige vorm heb ik mijn twijfels. Ik zou in ieder geval nog één versie wachten met aanschaf, zodat de eerste klantervaringen gezorgd hebben voor het uitbrengen van patches voor kritieke bugs. Andere kant: Microsoft belooft maandelijkse updates, dus misschien zijn de grootste bugs er al heel snel uit. Dat is ook een groot verschil met vroeger en is typerend voor de snelheid waarmee de IT-wereld draait. Voor hosting-providers die nu al veel op basis van Microsoft-techniek doen is Azure Stack in mijn ogen nu al direct een must. Voor andere doelgroepen zal Microsoft nog moeten werken aan meer functionaliteit en gebruiksgemak om een schokgolf teweeg te brengen.

Leave a comment